PLUTON : QU’AVONS-NOUS APPRIS DE PLUS ?

L’une de nos rédactrices a assisté à une conférence animée par François Forget, directeur de recherche CNRS Paris, et ayant pour intitulé « Pluton révélée par la sonde New Horizons ».

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Remontons un peu dans le temps…

Pluton est une planète naine qui a été découverte en 1930 par Clyde Tombaugh au Lowell Observatory dans l’Arizona. À la fin des années 1970, James Christy découvre la lune de Pluton nommée Charon.

En 2006,  la sonde de 478 kilogrammes New Horizons fut lancée à bord d’une fusée afin d’en apprendre davantage sur Pluton. Alan Stern, chercheur en astrophysique des planètes, a encouragé la mise en place de cette mission. 10 jours avant le survol de Pluton, New Horizons tombe en panne ce qui provoque une vague de stress dans l’équipe sachant qu’il faut 9 heures pour interroger la sonde et recevoir une réponse. Heureusement le problème se règle rapidement et New Horizons survole alors Pluton le 14 juillet 2015. Le 15 juillet à 2h10 du matin heure française « New Horizons call home ».

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Pluton et Charon tournent autour d’un centre de gravité commun. Pluton fait 2400 kilomètres de diamètre, est couvert de glace de méthane et a une atmosphère. De plus, cette planète naine à 4 autres satellites avec des noms qui font référence à la mythologie : Hydra, Nix, Kerberos et Styx qui ont été découverts par le télescope Hubble. La température de surface de Pluton est égale à -235°C. 1 an sur Pluton correspond à 248 années terrestres. Une des montagnes de Pluton a pris le nom de Jeanne Barret, première femme à avoir fait le tour du monde en bateau. Quant à Charon, elle est composée de glace d’eau et n’a pas d’atmosphère. Le nom de ses cratères provient de Stars Wars, Alien ou encore Star Trek.

La prochaine cible de New Horizons est MU69 surnommé Ultima Thule, un objet de la ceinture de Kuiper. Ce survol aura lieu le 1er janvier 2019.

Par Mélissandre Pommeret

Crédit Images : Mélissandre Pommeret et Sciences & Avenir

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